Cambios en la memoria a partir de la adultez media: cuando lo que es relevante comienza a cambiar.

Cambios en la memoria a partir de la adultez media: cuando lo que es relevante comienza a cambiar.

Los cambios en la memoria que experimentamos todos los seres humanos, pueden estar determinados en alguna medida por cambios en la forma en que procesamos la información en la adultez media.

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Es un hecho comprobado que el adentrarse en la adultez media (alrededor de los 40 años) disminuye la capacidad para recordar detalles como la ubicación de los objetos. Durante años esto ha sido considerado como indicador del inicio de un declive funcional, sin embargo, recientes investigaciones realizadas en la Universidad McGill sugieren que pudiera deberse más bien a un cambio natural en el patrón de recuerdos.

Hoy se sabe que los cambios cerebrales asociados a la demencia comienzan décadas antes que aparezcan los primeros síntomas. Una pregunta clave en la investigación de la memoria siempre ha sido cuáles cambios son normales y cuáles predicen una futura demencia. Pero para Natasha Rajah, Directora del Centro de Imágenes del Cerebro en el Instituto Douglas de la Universidad McGrill, la mayoría de la investigaciones se han centrado en el modo en que el cerebro cambia en la adultez mayor, siendo bastante poco lo que se conoce acerca de la adultez media.

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¿Deterioro cognitivo o formas diferentes de procesar la información?

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En el  estudio del cual la Dra. Rajah  es autora principal y fue publicado en la revista Neuroimagen, a 112 adultos de edades comprendidas entre  los 19 y 76 años se les mostró una serie de caras. A continuación de les pidió a los participantes que recordaran qué caras en particular aparecieron en los lados derecho e izquierdo de la pantalla y cuáles aparecieron de manera más o menos reciente. Los investigadores utilizaron resonancia magnética para analizar qué partes del cerebro se activaron durante el recuerdo de esos detalles.

Lo que Rajah  y sus colegas encontraron fue que los adultos jóvenes activan su corteza visual (una región del cerebro especializada en el procesamiento de información visual), mientras realizaban con éxito esta tarea. Por su parte los adultos medio y mayores no mostraron el mismo nivel de activación de la corteza visual cuando intentaban recordar la información. En su lugar se activaba la corteza prefrontal medial, una parte del cerebro conocida por estar involucrada en la información relacionada con la vida propia y la introspección.

Aunque los adultos medios y mayores no tuvieron tanto éxito en la tarea cómo los más jóvenes, los investigadores creen que puede ser erróneo considerar este modo de activar el recuerdo como deterioro cognitivo. Más correcta parece ser la afirmación de que a medida que envejecemos nos centramos en aspectos diferentes a cuando somos jóvenes.

Según Rajah los adultos medios y mayores pueden mejorar sus habilidades de recuerdo aprendiendo a centrarse en la información externa en lugar de la interior. “Esto —afirma la investigadora—, puede explicar por qué algunos estudios han sugerido que la meditación de conciencia plena (Mindfulness), está relacionada con un mejor envejecimiento cognitivo.

En este momento Rajah está analizando los datos de un estudio similar para discernir si existen diferencias de género en la función cerebral en adultez media, teniendo en cuenta los cambio hormonales que experimentan las mujeres en este período de su vida. Y no te preocupes, en cuanto los resultados estén disponibles, nos tendrás aquí, ansiosos por contártelos.

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Referencias bibliográficas 

Middle Age Memory Decline a Matter of Changing Focus. Disponible en http://neurosciencenews.com/middle-age-memory-focus-4662/

Rajahb, M.N.,   Ankudowicha, E.  & Pasvanisb, S. (2016) Changes in the modulation of brain activity during context encoding vs. context retrieval across the adult lifespan. Disponible en http://www.sciencedirect.com/science/article/pii/S1053811916302713