Dificultades para el contacto visual en el autismo: el por qué y cómo de este signo tan común


Las dificultades para establecer contacto visual en el autismo se hacen evidentes desde muy temprano. Para algunas personas es una verdadera fuente de ansiedad, para otras no constituye problema alguno; diversidad, como todo lo que rodea el espectro del autismo. 

contacto visual en el autismo

Es casi uno de esos mitos que rodean una condición: las personas con autismo no miran a los ojos.

Y aunque muchas personas con autismo sí lo hacen y otras tantas que no lo hacen no están dentro del espectro, la realidad es que es un signo frecuente que se toma en cuenta en el proceso diagnóstico.

Una investigación encontró que los primeros déficits en el contacto visual ya se dan a partir de los dos primeros meses de vida, aunque antes no parecen existir grandes diferencias entre los bebés neurotípicos y aquellos que en el futuro son diagnosticados con TEA.

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¿Cómo se manifiesta?

Como en casi todo lo relacionado con el autismo, hay mucha diversidad, por ejemplo:

  • Hay personas dentro del espectro que activamente parecen evitar el contacto visual.
  • Otras miran a los ojos en situaciones que les resultan muy familiares y en las que se sienten cómodas.
  • Cuando se da el contacto visual mutuo, muchos se sienten ansiosos e incómodos.
  • Algunos pueden mirar de una forma que al interlocutor le resulta atípica, por ejemplo, con una mirada fija.

Las investigaciones parecen convenir en que a medida que las habilidades sociales son mayores, las dificultades para el contacto visual son menos significativas.  

Hay personas que en su infancia manifestaron claros problemas para mirar a los ojos de los demás, sin embargo, a medida que fueron ganando en habilidades sociales también fueron mejorando en ese sentido.

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¿Por qué ocurre el déficit de contacto visual en el autismo?

Casi que por lógica surgen dos respuestas:

  • Porque establecer contacto visual, que es una comunicación no verbal cercana, puede generar en las personas dentro del espectro mucha ansiedad.
  • Porque no sienten interés por mirar a los ojos, no lo consideran importante.

Como explica el Dr. Craig Erickson, profesor del Centro Médico del Hospital Infantil de Cincinnati, las investigaciones realizadas hasta el momento indican que, al menos en la infancia, los niños dentro del espectro sienten indiferencia hacia la mirada de los otros.

Cuando se les muestra un vídeo en el que aparecen actores observando a la cámara, los niños con TEA pasan menos tiempo mirando a los ojos del actor. Sin embargo, cuando se les estimula a hacerlo, no muestran rechazo.

El panorama es diferente cuando se escucha la experiencia de adolescentes, jóvenes y adultos dentro del espectro que cuentan cómo mirar directamente a los ojos del interlocutor les genera mucha incomodidad, más si se les presiona a hacerlo.

Para el Dr. Erickson la cuestión es más que compleja que una u otra respuesta, en su opinión puede ser que lo que en la infancia fue indiferencia, en la adultez pasa a ser incomodidad, ¿qué sucede en medio?

Pues hay que seguir indagando en la experiencia de las personas dentro del espectro.

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La falta de contacto visual en el autismo, ¿se trata?

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Como muchos otros temas relacionados con el espectro del autismo, no hay respuestas absolutas y sí mucha polémica.

Partimos del hecho de que el contacto visual es importante desde el punto de vista social y en las personas neurotípicas es una fuente de comunicación no verbal significativa.

El problema es que en niños y adultos dentro del espectro, el contacto visual en muchos casos no aporta información alguna y genera ansiedad.

Incluso, aquellos que se fuerzan en “atender la mirada” pueden perder información proveniente de otras fuentes, como la verbal.

Podemos encontrarnos que una persona dentro de espectro nos ha estado mirando muy atentamente, pero en realidad no haya escuchado lo que decimos.

Y por el contrario, puede haber estado mirando a otro lado y ser perfectamente capaz de sostener una conversación brillante con nosotros.

Si mirar a los ojos te hace sentir mal y además te impide atender a cosas realmente importantes, ¿es positivo insistir en ello? Como en muchas otras cuestiones en el espectro del autismo, el problema no es en sí la conducta, sino la valoración social de la misma.

En estos casos puede ser prudente estimular conductas que indiquen al otro que se le está atendiendo, aunque no se esté mirando directamente a los ojos, por ejemplo; diciéndolo claramente: “te estoy atendiendo, aunque no te estoy mirando”

En otros casos a la persona en realidad no le genera ansiedad hacer contacto visual, o incluso generándole algo de malestar desean estimular esa habilidad.

En otros casos puede hacerse evidente que si no hay contacto visual, la persona no es capaz de atender.

Para ellos la mejor opción es acudir a profesionales capacitados y con experiencia en la atención a personas dentro del espectro, preferiblemente aquellos de los se tenga buenas referencias.

Como en todo, hay que empezar poco a poco, estimulando la conducta en contextos familiares.

Las estrategias varían en cada caso, por ejemplo, la diferencia más evidente es si el objetivo es desarrollar la conducta en una persona adulta o en un menor.

No hay recetas, no hay verdades absolutas; está una persona con muchos retos por delante y la inviolable prioridad de su bienestar.

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Fuentes y referencias

Craig Erickson y Rebecca Shaffer (2017): Eye contact is aversive for some adults with autism. Spectrum. En https://spectrumnews.org/opinion/viewpoint/eye-contact-aversive-adults-autism/

Rothkirch, Marcus; Dziobek, Isabel;  Sterzer, Philipp (2017): Unconscious avoidance of eye contact in autism spectrum disorder.  Scientific Reports. En https://www.nature.com/articles/s41598-017-13945-5

Stewart, R: Should We Insist on Eye Contact with People who have Autism Spectrum Disorders. En https://www.iidc.indiana.edu/pages/Should-We-Insist-on-Eye-Contact-with-People-who-have-Autism-Spectrum-Disorders

Warren Jones;  Ami Klin (2013): Attention to eyes is present but in decline in 2–6-month-old infants later diagnosed with autism. Nature. En https://www.nature.com/articles/nature12715

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