El cuadro de los retos cognitivos en los adultos con TEA: dificultades con la memoria verbal, pero menos déficits en la memoria de trabajo

El cuadro de los retos cognitivos en los adultos con TEA: dificultades con la memoria verbal, pero menos déficits en la memoria de trabajo

Algunas habilidades cognitivas en los adultos dentro del espectro del autismo, como la teoría de la mente, difieren de forma más marcada de los adultos neurotípicos, mientras en otras la distancia se acorta, por ejemplo, en relación a la memoria de trabajo.

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Esencialmente conocemos, y repetimos hasta la saciedad, dos características de las personas dentro del espectro del autismo: tienen dificultades para comunicarse e interactuar socialmente y, además, despliegan comportamientos e intereses restringidos y repetitivos.

¿Y qué más? Pues la respuesta a esta pregunta está en proceso de construcción y cuando se trata de adultos dentro del espectro del autismo, esa construcción apenas si ha llegado a sentar las bases.

Con el objetivo de profundizar un poco más en el conocimiento de la esfera cognitiva de los adultos con TEA, investigadores del Seaver Autism Center for Research and Treatment at Mount Sinai y la City, University of London hicieron un análisis de investigaciones previas que se habían realizado sobre el tema de la neurocognición en adultos con autismo.

Por cognición se hace referencia a los procesos que nos permiten aprender y comprender adecuadamente lo que nos rodea, por ejemplo, la memoria y la atención.

Según refleja este estudio, publicado en la revista JAMA Psychiatry, el grado de afectación de los diferentes dominios cognitivos es variado.

Por ejemplo, la llamada teoría de la mente parece ser uno de los que más dificultades implica para una persona con TEA, mientras la memoria de trabajo está entre las funciones que menos difiere de otros adultos neurotípicos (término con el que se conoce a la población con un desarrollo intelectual típico).

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Acercándonos al cuadro de los retos cognitivos de las personas dentro del espectro del autismo

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Para realizar este estudio, los investigadores tuvieron en cuenta 75 investigaciones previas sobre la esfera cognitiva de los adultos con TEA.

En total analizaron datos de 3361 personas dentro del espectro y de 5344 sujetos neurotípicos

Se estudiaron funciones y procesos tanto de la cognición social como no social. Por ejemplo, dentro de la cognición no social fueron analizados los siguientes dominios:

  • Razonamiento y resolución de problemas.
  • Velocidad de procesamiento (tiempo que toma percibir una información, procesarla y elaborar y ejecutar una respuesta).
  • Atención y vigilancia
  • Memoria de trabajo (sistema que permite almacenar temporalmente la información que estamos utilizando para realizar una tarea).
  • Memoria y aprendizaje visual.
  • Memoria y aprendizaje verbal.
  • Comprensión verbal.
  • Fluidez verbal.

Dentro de la cognición social estos fueron los dominios estudiados:

  • Teoría de la mente (la capacidad de comprender los estados mentales de otras personas y de interpretar, explicar y predecir su comportamiento).
  • Percepción y procesamiento de las emociones.
  • Percepción y conocimiento social.

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¿Y en qué medida estaban afectadas cada una de estas funciones cognitivas?

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Pues el grado de afectación es variable, aunque en todos los dominios se detectaron diferencias con el grupo control de individuos neurotípicos.

Los dos dominios cognitivos que más déficits manifiestan son teoría de la mente y percepción y procesamiento de las emociones, algo que no sorprende.

Le siguen:

  • Velocidad de procesamiento.
  • Aprendizaje y memoria verbal.

Los menos afectados:

  • Memoria de trabajo.
  • Atención y vigilancia.

Estos resultados pueden ser útiles desde el punto de vista clínico

Más allá del valor intrínseco que puede tener aumentar el conocimiento sobre el TEA en la adultez, los resultados del estudio pueden tener aplicación clínica.

Según opina Tjasa Velikonja, la investigadora principal del estudio:

Las intervenciones actuales se centran principalmente en mejorar las habilidades sociales adaptativas individuales y el funcionamiento social. Mientras que nuestros resultados apoyan las teorías cognitivas sociales clave de los tratamientos del autismo, también resaltan la importancia de un enfoque más amplio al estudiar la cognición y apoyan intervenciones que también incluyen dominios cognitivos no sociales».

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Fuentes

Mount Sinai (2019): Meta-Analysis Highlights Important Challenges In Cognitive Processing For Adults With Autism Spectrum Disorder Without Overall Intellectual Disability. En https://www.mountsinai.org/about/newsroom/2019/meta-analysis-highlights-important-challenges-in-cognitive-processing-for-adults-with-autism-spectrum-disorder-without-overall-intellectual-disability

Velikonja T, Fett A, Velthorst E. (2018): Patterns of Nonsocial and Social Cognitive Functioning in Adults With Autism Spectrum Disorder: A Systematic Review and Meta-analysis. JAMA Psychiatry. doi:10.1001/jamapsychiatry.2018.3645