Esta es la secuencia de eventos que ocurre más de 18 años antes de que el alzhéimer cause síntomas


En el alzhéimer familiar o de inicio temprano, el cerebro muestra las primeras alteraciones hasta más de dos décadas antes de que los síntomas de la enfermedad sean evidentes.

comienzo de los síntomas de demencia

Primeramente, hasta 18.9 años antes del comienzo de los síntomas de demencia, se empieza a acumular entre las neuronas una proteína, la beta amiloide, que ha sido comparada con el chapapote.

Después, 14.1 años antes del inicio de lo síntomas, las neuronas empiezan a acusar el daño y disminuye el metabolismo de la glucosa, su principal fuente de energía.

Por último ocurren las alteraciones estructurales, que se pueden ver a través de imágenes por resonancia magnética. Este último paso en la cascada que desencadena la acumulación de beta amiloide se observa hasta 4.7 años antes del comienzo esperado de los síntomas.

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El alzhéimer, una enfermedad silenciosa y de larga evolución

Lo anterior es la forma en que avanza la enfermedad de Alzheimer por el cerebro de los enfermos, de manera silenciosa, pero implacable. Cuando notamos las primeras señales, la enfermedad lleva décadas desarrollándose.

La descripción ha sido publicada recientemente en la revista The Lancet Neurology y se basa en información obtenida en una base datos de personas afectadas por enfermedad de Alzhéimer familiar.

Ellos son portadores de una mutación que los aboca irremediablemente a padecer la enfermedad.

El hecho de saber por adelantado quiénes terminarán desarrollando alzhéimer y cuándo          —debido a que la edad de comienzo suele ser estable entre miembros de una misma familia—facilita que los investigadores puedan observar paso a paso qué sucede en el cerebro de los afectados.

Para este estudio, los científicos usaron datos de neuroimagen de 229 portadores de mutaciones que ocasionan alzhéimer y compararon su evolución con la información de 148 miembros de esas familias, pero que no eran portadores de mutaciones genéticas.

Se analizaron datos provenientes de tomografía por emisión de positrones, que permite medir la acumulación de beta amiloide y el metabolismo de la glucosa, y de imágenes por resonancia magnética; que refleja la atrofia que va experimentando el cerebro (cambios estructurales).

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Hasta 22 años antes de la aparición estimada de los síntomas, se detectan diferencias entre los portadores y los no portadores

comienzo de los síntomas de demencia

Crédito de imagen: Gordon et al., Lancet Neurology, 2018

La primera diferencia entre portadores y no portadores ya se pudo observar hasta 22 años antes del comienzo estimado de los síntomas cognitivos de la enfermedad.

Se trató de la acumulación anormal de beta amiloide en una región cerebral que se denomina precúneo o precuña, un área ubicada en la corteza parietal.

Poco después, 21 años antes de la aparición de los síntomas, ya se notaban esas acumulaciones en otras dos áreas, el giro del cíngulo y en la zona medial de la corteza orbitofrontal.

Llama la atención cómo algunas regiones no experimentaron acumulación de beta amiloide, por ejemplo, el famoso hipocampo (directamente vinculado a la memoria) y sin embargo, sí reflejaron disfunción en el metabolismo de la glucosa.

La clave puede estar en otra proteína que no se analizó en este estudio, pero que es clave en el origen y evolución del alzhéimer: la tau.

Se ha observado que los déficits de memoria pueden predecirse más acertadamente, si se analizan las acumulaciones de ovillos tóxicos que forma la proteína tau en el cerebro de los enfermos.

Los autores del estudio ya avanzaron al portal ALZFORUM que están realizando una investigación que incluye datos sobre la acumulación de tau y sobre los cambios cognitivos, lo que seguramente dará una visión muy completa de toda la evolución de la enfermedad de Alzheimer.

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¿Sucede lo mismo en los casos de alzhéimer esporádico?

Los casos analizados en este estudio tienen un origen genético, ¿la evolución es la misma en las personas en que la enfermedad surge después de los 65 años y sin causa conocida?

No se sabe exactamente. Sintomáticamente se ha observado que la enfermedad transcurre de manera similar en ambos grupos, pero hay otros factores asociados a la edad que pueden influir en los que ocurre en el cerebro, por ejemplo, alteraciones vasculares.

Las bases de datos que llevan años desarrollándose, seguramente ayudarán a aclarar este punto en el futuro.

Mientras, recomendamos acceder al estudio original mediante este link y observar el vídeo adjunto, que muestra cómo las acumulaciones de beta amiloide van cubriendo toda la corteza cerebral. Impresionante.

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Fuentes y referencias

Gordon, Brian A et al. (2018): Spatial patterns of neuroimaging biomarker change in individuals from families with autosomal dominant Alzheimer’s disease: a longitudinal study. The Lancet Neurology , Volume 17 , Issue 3 , 241 – 250

ALZFORUM (2018): Aβ, Then Metabolism, Then Atrophy: In Familial AD, Cascade is Definitive. En https://www.alzforum.org/news/research-news/av-then-metabolism-then-atrophy-familial-ad-cascade-definitive